在美國大學的學習生活中,能稱得上刻骨銘心級別的體驗,買教材算是其中之一。
  在國內上學多年從來沒為這事兒發過愁,到美國之後,事情一下子變複雜了,不僅對我原有的教材觀念帶來強烈衝擊,買書尋書的過程也是深受其苦。
  美國大學的教材之所以令人難忘,究其原因大概有三個:
  第一,教材數量多。大多數文科專業,每一門課程都會指定3~4本書,還有期刊論文、書選章節、報紙和網絡文章等複印材料。開學第一次課,教授把本學期的課程計劃(syllabus)下發,上面有每次課討論什麼內容、要看什麼材料、作業是什麼,還有考核形式和評分標準,等等。教授上課採取組織專題討論的形式,每次圍繞一個專題展開,書和材料都是學生課下閱讀。一些偏理科的課程教材會少一些,但通常是每本都又厚又重,你背包里絕不願意再放第二本。
  學生拿到課程計劃後第一項任務就是去買教材。大學開學第一周,乃至第二三周的主題,基本上是圍繞教材展開的,校園裡或計算機房到處是行色匆匆的找書人。
  買教材這事兒不但老師不管,系里也不會組織團購,反而躲得遠遠的。你絕對看不到系樓道的牆邊上堆滿成捆書本的景象。
  在美國,教材的買和賣是完全市場化的,學生可以有多種選擇,完全自己解決。系里和任課教師不介入、不過問。教學與經營劃界清楚、涇渭分明,因此看不到壟斷、代辦和利益糾纏。即便教授自己的書選入教材了,也必須是到外邊書店去買。
  三四本書或許不算多,但你不會只選一門課吧?一般全時(full-time)學生要求每個學期要選3門以上的課,勤奮一點的會選4~5門,再多就受不了了。非全時(part-time)在職學生選課會少一點,但要更長時間才能畢業。一學期3~4門課,加在一起就是十幾本到20來本書,都要學生自己準備。
  第二是書賊貴!一般的教材都要30~40美元,20美元以下很少,40~50美元也常見。我買過最貴的一本是《教育統計學》,定價是150美元,摺合人民幣是1300多元。國內研究生3年的教材花銷也沒有這麼多!
  美國的教材貴,還真不是匯率原因,而是確實貴。美國人也覺得貴,更不要說靠獎學金生活的中國留學生了。一個學期準備十幾本書,買教材要花費掉600~700美元。
  不過貴歸貴,一些教材真是好。判斷一本教材好壞很簡單,就是看它再版了幾次。那些受市場歡迎而一版再版的肯定是好教材。
  從另外一個角度來說,美國高價教材充分體現了對知識產權和編創者的尊重,巨額的利益鼓勵著廣大教師們踴躍創作和編寫出更好的教材,不斷推陳出新,有利於學術繁榮。
  第三是書難買。如果不在乎錢,大概書也不難買,但大家為了省錢,儘量把超高的教材預算降下來、把生活費節省出來,才會東奔西走地去淘便宜一點的教材。
  在美國買教材有六大路徑,這個老留學生們個個門兒清。渠道之一是到校園的中心書店去買。因為都是新書,這裡買書便捷但有點貴。
  渠道之二是到私人書店去買舊書。舊書俗稱used book,即二手書。舊書按新舊程度標價不同,最低的只有原價1/3。所以每到開學季,私人書店門前都車水馬龍熱鬧非凡。
  渠道之三是去網上書店買。網上有比實體書店更便宜的價格,能淘到更加物美價廉的書。除了全美連鎖的知名大書商Amazon和 Barnes & Noble,網上還有大大小小許多家書店做新舊教材生意。網上購書的缺點是郵寄費要自己負擔,等待也要1~2周時間。最糟糕的是拿到手才發現書的狀況不像網上照片那麼好。雖說可以退貨但又會耽誤更長的時間。
  渠道之四是去學校圖書館借用。美國大學圖書館藏書豐富、服務功能完善,只要你能說出名字來就沒有找不到的書。學生憑卡免費借閱,不限數量,時限高達3個月。通過圖書館找教材,你要是下手足夠快、運氣足夠好,大概也可以“搶”到1~2本。缺點是不能在書上面勾畫和記錄,畢竟不是自己的,損壞了會被罰款。
  渠道之五是從別人手裡借來複印。大學的小鎮上有專門複印店,預定好到時間交錢取書,或者利用助教之便到系里複印機上自己印。不過聽說美國有版權法方面的規定:如果一次複印超過了全書的四分之一,就可能被起訴盜版。解決辦法是每次複印幾章,分幾次搞定。
  渠道之六是從上一屆學生手裡買。美國學生有上完課賣掉書的習慣,除非是特別喜歡的書會留下來。學期末校園裡常會有一些賣舊書的跳蚤市場,更多的是把信息發到學生社區網站上。問題是新學期開始之前,因為不同教授上課選定的教材不一樣,大家一般都不知道課上會用哪些教材。多數情況下只能是賣回給那些收書的二手書店,繼續被它們剝削。
  最常見的買教材方式是以上六種渠道的組合。每個學生都有獨到心得和秘籍,最佳路徑搭配是先跑去圖書館借,其次到網上找,或者到學校私人書店去買二手書,實在找不到再買新書,或者湊合使用複印本。
  總之,尋購教材絕對是一件需要聰明才智、體力耐力外加一點運氣的辛苦活兒。一個有趣的現象就是,你會發現課堂上每個人手中的教材版本都不一樣。  (原標題:美國大學教材又貴又難買 怎麼辦)
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